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les 10 principales menaces à la survie de la civilisation

Voici les 10 principales menaces à la survie de la civilisation
Des extraterrestres et astéroïdes aux pandémies, en passant par la guerre et le changement climatique, la vie telle que nous la connaissons est en danger

La chute de la civilisation pourrait être déclenchée de plusieurs manières, le changement climatique et l’élévation du niveau de la mer qui en résulteraient comme principaux candidats.

Les civilisations ne durent pas éternellement. Demandez simplement aux Aztèques. Ou les Mayas. Ou des fans de l’Empire romain d’origine.

Des anciens Mycéniens en Méditerranée aux Anasazi en Arizona, les sociétés à travers l’histoire ont souvent suivi la voie des dinosaures et du dodo. Les guerres, les maladies, les changements climatiques, les catastrophes naturelles ou la famine ont fait basculer à plusieurs reprises des sociétés régionales complexes au-delà du point de stabilité, déclenchant le chaos, la ruine et finalement la disparition totale.

Dans son dictionnaire intégral original, publié en 1828, Noah Webster définissait la civilisation comme « l’état d’être raffiné dans ses manières, de s’éloigner de la grossièreté de la vie sauvage, et de s’améliorer dans les arts et le savoir ».

Aujourd’hui, la civilisation est bien plus compliquée. Désormais, la civilisation évoque une complexité mondiale et une sophistication technologique au-delà de tout ce que Webster aurait pu reconnaître. La civilisation est devenue un État « marqué par l’urbanisation, des techniques avancées (notamment dans l’agriculture et l’industrie), une population élargie et une organisation sociale complexe », comme le décrit le plus récent dictionnaire intégral de Webster.

La stabilité actuelle de la civilisation dépend d’une vaste interdépendance mondiale d’innombrables composants connectés. La nourriture et le carburant, les matériaux destinés à la fabrication, les vêtements et le logement nécessitent tous la coopération des individus, des entreprises et des nations. Les transports, les communications et l’activité économique affectent tout partout (parfois tout à la fois).

Jusqu’à présent, les structures économiques et sociales, les agences gouvernementales et les politiques publiques concernées ont réussi à maintenir quelque chose qui ressemble à la définition récente de Webster. Mais tout cela est menacé. La civilisation est au bord de l’effondrement. Rien ne garantit que la civilisation du 21e siècle perdurera jusqu’au 22e.

En fait, l’humanité est désormais confrontée à une multitude de menaces existentielles crédibles dont tout le monde devrait être conscient. Le manque d’espace nécessite cependant que les avertissements immédiats soient limités aux 10 principales menaces à la survie de la civilisation, en notant les films pertinents. (Note aux fans de The Last of Us – l’apocalypse fongique des zombies aurait été le numéro 11.)

  1. Invasion extraterrestre

Une attaque sur Terre par des extraterrestres n’est pas vraiment probable dans un avenir proche. Même si des extraterrestres ennemis sont là, ils devraient parcourir un très long chemin sans raison valable. Ils ont sûrement surveillé la télévision et la radio sur Terre et décideraient de chercher une vie intelligente ailleurs.

Néanmoins, si des extraterrestres attaquaient, ils pourraient facilement détruire toute la civilisation terrestre. Même s’ils semblaient amicaux au début, ne vous laissez pas berner par leur livre-cadeau intitulé To Serve Man. Et ne pensez pas que les microbes de la Terre nous sauveront comme ils l’ont fait dans La Guerre des Mondes. Si les extraterrestres possédaient la capacité technologique de voyager interstellaire, ils seraient également assez intelligents pour porter un foutu masque.

Ce n’est pas une préoccupation immédiate, mais plus probable qu’une invasion extraterrestre. Après tout, un astéroïde a déjà anéanti la civilisation sur Terre une fois auparavant. Il est vrai que la civilisation des dinosaures ne disposait pas du même type de technologie que la civilisation humaine. Mais un astéroïde suffisamment gros anéantirait certainement une grande partie de la technologie moderne, et les incendies ultérieurs suivis d’un refroidissement global (une version hivernale de Game of Thrones) gâcheraient le reste.

  1. Les abeilles meurent toutes

Selon Twitter, si les abeilles meurent toutes, les humains seront bientôt tous morts aussi. Cette prédiction semble découler d’une citation d’Albert Einstein largement répandue sur Internet : « Si l’abeille disparaissait de la surface de la Terre, l’homme n’aurait plus que quatre ans à vivre. » Une telle citation n’apparaît cependant pas dans la compilation standard des citations d’Einstein, et personne ne semble avoir la moindre preuve qu’il l’ait jamais prononcée.

Pourtant, la disparition des abeilles serait désastreuse. Leur pollinisation de cultures importantes (les grains de café, par exemple) fait vivre le monde. Les abeilles ne sont bien sûr pas les seuls pollinisateurs importants, mais si une combinaison d’empoisonnements aux pesticides et d’autres calamités exterminait les abeilles et autres insectes et animaux pollinisateurs, les conséquences sur les approvisionnements alimentaires de l’humanité seraient désastreuses. La pollinisation animale revêt au moins une certaine importance pour la majorité des cultures vivrières mondiales, conclut une étude de 2007.

Il est toutefois peu probable que la race humaine disparaisse complètement sans les pollinisateurs. Mais la civilisation allait probablement s’effondrer à mesure que la chaîne alimentaire (ou la toile) se défaitait et qu’il n’y avait plus de café.

  1. Prise de contrôle de l’intelligence artificielle

Il existe déjà une vaste littérature décrivant les menaces que l’intelligence artificielle fait peser sur la civilisation. La plupart de ces menaces sont désormais minimes, mais à mesure que les systèmes d’IA se généralisent et que les logiciels et le matériel deviennent plus sophistiqués, le potentiel destructeur de l’IA constituera une menace de plus en plus grande. Un article de 2018 a identifié des dizaines de scénarios de catastrophe mondiale générée par l’IA.

Par exemple, dans un avenir où la civilisation dépend largement des robots, un virus informatique doté de capacités d’IA pourrait devenir une arme pour une cyberattaque malveillante. “Si l’attaque est à très grande échelle, touchant des milliards de robots sophistiqués dotés d’un haut degré d’autonomie, elle pourrait entraîner l’extinction de l’humanité”, ont écrit Alexeï Turchin et David Denkenberger.

Et bien sûr, confier à l’IA la responsabilité de choses comme les armes nucléaires pourrait facilement devenir tout aussi dangereux dans la vie réelle que dans les films. L’armée utilise déjà les technologies de l’IA et, à l’avenir, elle emploiera sans aucun doute de plus en plus fréquemment des drones et d’autres armes robotiques alimentés par l’IA. « La robotique militaire pourrait devenir si bon marché que les essaims de drones pourraient causer d’énormes dégâts à la population humaine ; une grande armée autonome pourrait attaquer des humains à cause d’une erreur de commandement ; des milliards de nanobots dotés d’une IA étroite pourraient être créés lors d’une attaque terroriste et créer une catastrophe mondiale », notent Turchin et Denkenberger.

  1. Informatique quantique

L’IA ordinaire a le potentiel d’être suffisamment risquée, il ne devrait donc pas être surprenant de découvrir que l’informatique quantique, en principe une technologie beaucoup plus puissante encore à ses balbutiements, présente des dangers encore plus graves. Même s’il est souvent surfait, l’informatique quantique pourrait un jour être capable d’effectuer des tâches spécifiques beaucoup plus rapidement que les supercalculateurs actuels. L’une de ces tâches pourrait consister à simuler les interactions d’atomes et de molécules afin de concevoir de nouveaux médicaments ou d’autres produits chimiques.

« La simulation quantique… offre une accélération quantique exponentielle dans la compréhension du mécanisme de réaction dans les molécules et dans l’étude des propriétés de nouveaux matériaux », a écrit le scientifique quantique Benjamin Schiffer dans un article l’année dernière.

Entre des mains malveillantes, un tel pouvoir permettrait également de concevoir des poisons plus efficaces. Grâce aux ordinateurs quantiques, un nouvel agent pandémique pourrait être conçu sans avoir recours à de longs essais et erreurs chimiques ordinaires. “La perspective de pouvoir exécuter des simulations quantiques sur un ordinateur quantique à l’avenir constitue une menace existentielle pour l’humanité”, affirme Schiffer.

  1. L’instabilité de la complexité

Tout système suffisamment complexe risque d’atteindre un point de bascule où la moindre perturbation peut déclencher un effondrement. Ainsi, un événement apparemment insignifiant peut déclencher une apocalypse. C’est comme si, à un moment donné, l’ajout d’un seul grain de sable à un gros tas de sable pouvait tout faire s’effondrer. Ou le claquement d’une brindille déclenchant une avalanche. Des systèmes aussi complexes semblent stables car leur complexité cache une vulnérabilité sous-jacente. Mais les calculs existent pour analyser de tels systèmes et prédire leur disparition.

En 2000, les géophysiciens Didier Sornette et Anders Johansen ont averti que de telles analyses prévoyaient un effondrement de la croissance de la population humaine ainsi que le pire des krachs économiques dans les années 2050. De toute évidence, l’économie et la croissance de la population humaine sont des aspects clés de la civilisation dans son ensemble. Ainsi, ces prévisions « indiquent l’existence d’une fin de l’ère actuelle, qui sera irréversible et ne pourra être surmontée par aucune innovation nouvelle », écrivent Sornette et Johansen.

Dans un article de 2013, Sornette et Peter Cauwels ont comparé la marche silencieuse vers la catastrophe au phénomène

Les efforts visant à atténuer le changement climatique pourraient bien sûr sauver la civilisation. Mais si de tels efforts échouent, les pires scénarios de réchauffement seraient véritablement apocalyptiques, comme l’avaient prévenu Luke Kemp et ses coauteurs l’année dernière dans les Actes de l’Académie nationale des sciences. « Il existe de nombreuses preuves que le changement climatique pourrait devenir catastrophique », écrivent-ils. Ils soulignent que le changement climatique a joué un rôle dans l’effondrement de nombreuses civilisations régionales. (Il y a une raison pour laquelle la plupart des gens n’ont jamais entendu parler des chasseurs-cueilleurs natoufiens d’Asie du Sud-Ouest.) Les incertitudes concernant le climat futur sont suffisamment grandes, affirment ces auteurs, pour justifier une enquête sérieuse sur cette perspective.

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